Есть много типов крыла: обычные, симметричные, применяемые для перевернутого полёта, ранние крылья бипланов, которые были похожи на изогнутые доски, и даже пресловутые амбарные ворота. Во всех этих случаях, крыло вынуждает воздух идти вниз, точнее, тянет воздух сверху вниз. Все эти крылья имеют нечто общее, угол атаки по отношению к встречному воздуху. Именно этот угол атаки является основным параметром, определяющим величину подъёмной силы. Подъёмную силу перевернутого крыла можно объяснить его углом атаки, несмотря на явное противоречие с популярным объяснением, связанным с принципом Бернулли. Пилот меняет угол атаки, таким образом, регулируя подъёмную силу в соответствии со скоростью и нагрузкой. Объяснение подъёмной силы, базирующееся на форме крыла, даёт пилоту в качестве регулятора только скорость.

Чтобы лучше понять роль угла атаки, нужно ввести понятие «эффективного» угла атаки, который определяется как угол наклона крыла к направлению встречного воздуха, при котором нулевая подъёмная сила соответствует нулю градусов. Если попробовать изменить угол атаки, можно обнаружить, что подъёмная сила пропорциональна углу.

На рисунке показан коэффициент подъёмной силы (подъёмная сила нормализована по размеру крыла) для типичного крыла в зависимости от эффективного угла атаки.

Угол атаки

Подобная связь подъёмной силы от угла атаки сохраняется для всех крыльев, независимо от их конструкции. Это соотношение верно как для крыла Боинга 747, так и для биплана. Роль угла атаки более важна, чем аэродинамическая форма частей самолёта с точки зрения подъёмной силы.

Как правило, подъёмная сила начинает падать при угле атаки примерно 15 градусов. Силы, необходимые, чтобы согнуть поток воздуха под таким крутым углом, превышают вязкость воздуха, и воздух начинает отделяться от крыла. Такое отделение воздушного потока от верхней части крыла называется сваливанием или срывом потока.