Для выдерживания и определения курса самолета применяют магнитные компасы. Это приборы, которые используют магнитное поле земли для своей работы. Земля представляет собой магнит  с магнитным полем вокруг планеты. Магнитные полюса не совпадают с размещением географических полюсов земли. Кроме того, полюса находятся не на поверхности планеты, а размещены на некоторой глубине от поверхности земли. Поэтому каждая точка магнитного поля имеет свои характеристики, которые отображаются на приборе.

Во всех магнитных компасах используется магнитная стрелка, которая свободно подвешивается. По принципу действия компасы делятся на дистанционные и совмещенные.

В совмещенных моделях чувствительные элемент и шкала отсчета надежно закреплены на картушке (подвижном основании). Такие приборы служат дополнительными или путевыми компасами, если курсовые приборы выходят из строя. Надежность действия, простота конструкции, малые габариты и вес, простота обслуживания — это главные характеристики совмещенных магнитных компасов.

В дистанционных моделях показания отображает специальный указатель, который устанавливается на некотором расстоянии от основной магнитной стрелки. Такие компасы устанавливаются на современных самолетах и вертолетах. Они взаимодействуют с радиокомпасом, радиопеленгатором и показывают не только курс самолета, но еще измеряют угол разворота аппарата.

Современные самолеты имеют централизованные устройства, в которые входят радиотехнические средства и магнитные дистанционные компасы. Такие устройства имеют название – курсовые системы.