Мало не покажется

21 сентября 1942 года XB-29 совершил свой первый полёт. В течение первых двух испытательных полётов, самолёт показал себя великолепно, и Дональд Бип утверждал, что на нём было легче летать, чем на B-17. Однако вскоре возникла проблема. Двигатели стали загораться. Тем не менее, в их конструкцию были внесены коррективы и испытания продолжались.

После этого произошла катастрофа. Во время испытательного полёта 18 февраля 1943 года, на самолёте загорелся двигатель, огонь распространился на крылья, после чего самолёт врезался в мясокомбинат, при этом погиб весь экипаж из одиннадцати человек и 20 человек на земле. Многие, в том числе президент Рузвельт, захотели тут же прекратить программу испытаний B-29. Но Хэп Арнольд, для которого B-29 стал любимым проектом, провёл собственное расследование и выяснил, что проблема была в производстве двигателей.

Программа B-29 была названа «специальным проектом», который дал ВВС США полный контроль над всеми аспектами разработки – от лётных испытаний и производства до изменений в подготовке экипажей. Разработка велась на заводе Boeing в Канзасе, она была нацелена на получение самолёта, готового к боевым действиям в 20-ом флоте ВВС США в Китае к январю 1944 года. Когда истёк контрольный срок, первый B-29 вылетел из Индии 5 июня 1944 года, бомбить захваченный японцами Бангкок. Когда в октябре были захвачены Марианские острова, 20-ый флот ВВС был переведен туда. Им передали все имеющиеся тогда B-29, так как Япония была в пределах дальности полёта этих самолётов.

Под руководством своего командующего, генерала Кертиса Лемея, 20 флот ВВС использовал В-29 для интенсивных бомбардировок Японии, в которых применялись и традиционные фугасные, и зажигательные бомбы. Не менее 300 бомбардировщиков вылетали на каждую миссию, это число было увеличено в два раза следующим летом. Когда угроза со стороны истребителей противника уменьшилась, защитное вооружение было снято со всех самолётов, чтобы увеличить бомбовую загрузку. Огненные бури, создаваемые зажигательными бомбами, были настолько интенсивными, что серебристые фюзеляжи самолётов, возвращавшихся на базу, были черны от копоти.

И вот, 6 августа 1945 года самолёт В-29 под именем «Энола Гей» сбросил первую атомную бомбу на город Хиросима, а через три дня B-29 «Автомобиль Бока» сбросил вторую бомбу на Нагасаки. Японцы сдались через неделю.

Хотя многие считают ядерную бомбардировку причиной окончания войны, эту бомба никогда бы не сбросили без самолёта В-29, с его дальностью и грузоподъемностью. Когда ранее выпущенные B-17 вернулись с войны, они оказались на авиакладбищах в пустыне, в то время как число B-29, находящихся на вооружении не уменьшилось. Во время подписания акта о капитуляции Японии на борту Миссури, 500 самолётов Суперфортресс пролетели над головами присутствующих в качестве демонстрации силы. Несколько недель после войны, они выполняли «Миссии Милосердия», летали в поисках лагерей для военнопленных и сбрасывали туда продукты питания.

В 1946 году самолет был избран для участия в ядерных испытаниях на атолле Бикини. 25 июня 1950 года, в день, когда началась Корейская война, четыре B-29 из Гуама были направлены для бомбёжки вторгшихся северокорейцев. Но к тому времени они уже устарели – не шли ни в какое сравнение с реактивными самолётами – и использовались, в основном, для разведки. Самолёт, сбросивший первую атомную бомбу, был отправлен в отставку через десять лет после его потрясающего дебюта.