Двигатели, которые применяются для строения самолетов, условно делятся на две группы, которые кардинально отличаются друг от друга. В первую группу входят авиационные двигатели, которые работают только в пределах атмосферы. Во вторую группу входят двигатели, которым не нужны дополнительные условия для их нормальной работы. Они могут работать и при отсутствии атмосферы. Такое различие возникло еще потому, что для работы первого типа двигателей нужен воздух. Поэтому двигатели первой группы носят название – атмосферные, а второй – ракетные.

Атмосферные двигатели делятся на:  винтовые и реактивные.  Основными представителями винтовых авиационных двигателей стали – винтомоторные и турбовинтовые двигатели. Они между собой отличаются тем, что у винтомоторных используется  мотор, а у турбовинтовых — турбокомпрессор.

К реактивным двигателям относятся турбореактивные и  воздушнореактивные двигатели. Их принципиальное различие состоит в том, в воздушно-реактивных двигателях сжатие воздуха происходит путем использования механической энергии.
Ракетные двигатели делятся по принципу топлива, которое используется для их работы. В зависимости от этого  они бывают: Ядерными, электро-ядерными и химическими.

Чаще всего для строения обычных самолетов используют поршневые двигатели, а именно четырехтактные звездообразные двигатели, которые работают на бензине. В качестве охлаждения используется воздух. Раньше применялись двигатели с водяным охлаждением. Но на современных самолетах их уже не используют.

В зависимости от образования горючей смеси этот вид двигателей делится карбюраторные (смешивание происходит в специальном устройстве – карбюраторе) и двигатели, где впрыск топлива и воздуха  осуществляется непосредственно в мотор.