Чтобы самолет мог четко выдерживать заданный курс и для него было возможным его определение, используются магнитные компасы, работающие от земного магнитного поля.

Наша планета, на самом деле, является огромным природным магнитом, создающим вокруг себя магнитное поле. Земные магнитные полюсы находятся не там, где географические, кроме того они расположены не на плоскости Земли, а на глубине. Считается, что магнитный полюс на севере Канады притягивает к себе северную стрелку компаса, а южный антарктидовский – южную.

Силовые линии магнита вытекают из южного полюса и следуют к северному. Стрелка компаса подвешена свободно вдоль силовых линий земного магнита. В качестве элементов явления магнетизма выделяют наклонение, напряженность и склонение. Напряженность поля (Т) в любой точке шара может быть разложена на вертикальную (Н) и горизонтальную (Z) составляющую, вычисляемые по формулам.

На полюсах –максимальная напряженность, а на экваторе – самая маленькая, так как на экваторе Z=0. Именно Н воздействует на стрелку компаса и располагает ее вдоль магнитных линий. Она минимальна на полюсах и равна максимальному значению на экваторе, что приводит к тому, что в районе полюса компас ведет себя непостоянно, и это значительно ограничивает возможности для их применения. О – это значение угла магнитного наклонения, именно на него стрелка компаса может быть наклоненной по отношению к горизонтальной плоскости. Чтобы нивелировать этот эффект и устранить наклон для авиационных компасов, в Южном полушарии утяжеляют северный конец стрелки или же смещают центральную точку подвески, а в Северном, наоборот, южный.

Так как магнитные полюсы отличаются от географических, стрелка выставляется по магнитному, а не по истинному меридиану. Распределение всех элементов силового поля планеты отражается на магнитных картах, и кроме них на бортовых картах обязательно учитываются магнитные аномалии.