Солдаты Чан Кай-ши

Тридцать пять лет подготовки к этой миссии привели к значительным успехам к 30-м годам. Японцы закрепились в Китае после односторонней китайско-японской войны 1895 года, когда Китай уступил Японии Формозу (ныне Тайвань). Русско-японская война также была успешной, дав японцам военно-морскую базу в Порт-Артуре и российскую железную дорогу в Южной Маньчжурии. Версальская мирная конференция вознаградила военные усилия Японии дополнительными территориями в Китае. Японии были переданы немецкие колонии, несмотря на то, что Китай сам был на стороне союзников. Япония значительно расширила эти территории, прикрываясь лозунгами антибольшевизма. Вооружённые силы Японии участвовали в интервенции союзников на Дальнем Востоке России.

В 1931 году японские генералы решили, что настало время завершить этот медленный захват северного Китая. Поводом для нападения послужили несколько взрывов принадлежащих японцам железнодорожных путей вблизи Мукдена. Базирующаяся в Корее Квантунская армия захватила всю Маньчжурию, ссылаясь на необходимость поддержания порядка, защиты японских граждан, и сдерживания «коммунизм». Японцы в одностороннем порядке провозгласили независимость Маньчжурии от Китая, превратив её в японский протекторат Маньчжоу-Го. В качестве явной угрозы для остальной части Китая, во главе этого марионеточного государства они поставили свергнутого китайского императора. Доверчивый император вскоре понял, что попал в виртуальный плен в собственной стране.

В результате раскола в рядах Гоминьдана сопротивление китайцев был серьёзно ослаблено в это время. До 1927 года китайские коммунисты входили в состав националистической партии. Но их настойчивая борьба за аграрную реформу оттолкнула от них Чан Кай-ши, сына богатого помещика. Генералиссимус в любом случае был ближе к китайским правым, милитаристам и полевым командирам, которые контролировали большую часть его армии. Он почти полностью зависел от советов начальника штаба армии, немецкого советника генерала фон Фалькенхаузена (фон Фалькенхаузен успешно командовал вооружёнными силами Китая до 1939 года, когда японцы, наконец, вынудили Гитлера отправить его в отставку). Его армия была организована по типу немецкого Фрайкора, солдаты были вооружены винтовками Маузер К98 и автоматическими пистолетами, в немецких касках с гранатами с длинными рукоятками, они выглядели и воевали как немецкие штурмовики 1918-1919 годов.