Гавань Мерс-эль-Кебир

Подобно Германии после Первой мировой войны, французского правительства, переехавшее в Виши, было вынуждено принять немецкие условия, снизить численность армии и флота до такого минимума, которого было бы достаточно лишь для поддержания порядка во Франции и в её колониях. (Интересно отметить, что Франции было позволено сохранить свои колонии, в то время как Германия была вынуждена уступить все свои колонии в соответствии с условиями Версальского договора, подписанного в июне 1919 года.) Немцы приказали, чтобы все самолёты, пережившие битву за Францию, в том числе и те, которые были размещены в Тунисе, Алжире и Марокко, должны быть сданы, либо в целом виде, либо в разобранном, или уничтожены полностью – то есть то же самое, что было сделано с военно-воздушными силами Германии в 1919 году.

Тем не менее, военно-воздушные силы Виши не исчезли полностью (на данный момент), благодаря событию, которое повредило, если не полностью изменило отношения между оккупированной Францией и Великобританией. Уинстон Черчилль не собирался оставлять ВМС Франции крупные корабли, остававшиеся в целости и сохранности до этого времени, потому что был шанс, что многие из них войдут в состав германского флота, Кригсмарине. Последнее, что он хотел, это «воскресшие» из наполеоновской эпохи дуэли между британскими и французскими линкорами или нападения французских кораблей на суда британского торгового флота.

Он разработал план операции британского флота под кодовым названием «Катапульта». Группа H, базирующаяся в Гибралтаре, прибыла в гавань Мерс-эль-Кебир, недалеко от Орана в Алжире, где находились четыре линкора и другие французские корабли, с тем чтобы убедить адмирала Марсель-Бруно Жансуля не подчиняться приказам правительства Виши и отправиться либо в британские воды, либо во французские колонии на Дальнем Востоке или даже в нейтральные США, чтобы не дать использовать их против союзников. Это предложение было с возмущением отклонено, поэтому адмирал Королевского флота Джеймс Сомервилл отдал приказ уничтожить французские корабли. В результате атаки более 2000 моряков погибли, один линкор затонул, а два других были сильно повреждены. Этот инцидент предсказуемо ошеломил французов и дал немцам бесценный пропагандистский инструмент для дискредитации англичан, якобы настоящих врагов Франции.