Атака камикадзе

Следующий крупный морской бой произошёл через два года после битвы за Мидуэй. Это была битва в Филиппинском море. В июне 1944 года крупная американская ударная группа подошла к Марианским островам и высадила морские десанты на Гуам, Тиниан и Сайпан. Остров Иводзима был атакован военно-морской авиацией, но тогда на него не высадились. Эти острова были потенциальными базами для бомбардировочных миссий против самой Японии, и японскому флоту не оставалось иного выбора, кроме контратаки. Даже несмотря на то, что японцы широко использовали в этом сражении новые типы самолётов, они понесли большие потери. Настолько большие, что эту битву позже назвали «Марианской охотой за индюшками».

После этой катастрофы японцам пришлось готовиться к отражению воздушных атак с этих новых баз. Кабинет министров во главе с Хидеки Тодзио, который начал войну, был отправлен в отставку из-за этого унизительного поражения. Один из японских министров сказал: «нас ждёт ад». Его слова оказались пророческими.

После битвы в Филиппинском море, перед ВВС японского флота замаячила мрачная перспектива. Они ещё не оправились от битвы за Мидуэй в 1942 году, и во второй раз за два года в одном бою потеряли более трёхсот пилотов и самолётов. Им пришлось взять на себя защиту Японских островов, и армейская авиация не могла оказать существенную помощь. Общее количество самолётов ВВС флота, базировавшихся на Японских островах и годящихся для их защиты, составляло около 400.

Последовала небольшая передышка. В это трудно поверить, но был только один рейд (в конце ноября), проведённый бомбардировщиками B-29 с Марианских островов, за весь оставшийся период 1944 года. Ожесточённые налёты на Японские острова начались лишь в январе 1945 года. Строительные батальоны военно-морского флота, строившие авиабазы на Марианских островах, работали недостаточно быстро. Кроме того, установилась нелётная погода. Эти факторы дали ВВС японского флота некоторое время для передышки.

Когда налёты B-29 начались всерьёз, их целями первоначально стали авиазаводы и заводы авиационных двигателей в Японии. Японские пилоты принялись яростно атаковать летящие без сопровождения бомбардировщики, и хотя им удалось нанести им некоторый ущерб, «Суперкрепостям» удалось уничтожить большую часть японской авиационной промышленности. К маю 1945 года поставки новых самолётов и запчастей упали до минимума. Начиная с марта, B-29 начали сопровождать P-51, действующие с новых баз на Иводзиме, а через месяц Японские острова подверглись атакам Корсаров и Хеллкетов, взлетающих с американских авианосцев, находящихся у восточного побережья острова Кюсю.