Легион «Кондор»

Поскольку воздушная авиация в Германии была запрещена Версальским договором, существовала необходимость держать подготовку пилотов к будущей войне в тайне. Первоначально в этих целях использовались авиашколы гражданской авиации в самой Германии, но курсанты этих школ могли учиться только на лёгких учебных самолетах, чтобы не возбудить подозрений и сомнений в том, что они учатся для работы в таких компаниях, как Lufthansa. В целях подготовки своих пилотов полётам на последних моделях боевых самолётов, Германия запросила помощь своего будущего врага, СССР. В 1924 году в Липецке был создан секретный учебный центр, который работал приблизительно девять лет, используя в качестве учебных самолётов голландские и русские, а также некоторые немецкие учебно-тренировочные самолёты, вплоть до закрытия в 1933 году.

26 февраля 1935 года Адольф Гитлер приказал Герману Герингу восстановить Люфтваффе, тем самым нарушив Версальский договор, подписанный в 1919 году. Германия нарушила его без разрешения Англии, Франции или Лиги Наций, ни эти две страны, ни Лига не сделали ничего для предотвращения нарушений положений этого договора. Хотя новые воздушные силы были полностью отделены от армии, они сохранили традиции армии, касающиеся взаимоотношений должностных лиц и лётчиков, эти традиции сохраняются и сегодня в Bundesluftwaffe объединенной Германии. Стоит отметить, что до официального образования Люфтваффе существовала военизированная служба, известеная как Deutscher Luftverband («Немецкий Воздушный Союз», DLV для краткости), во главе с Эрнстом Удетом, и знаки различия DLV были переняты новыми Люфтваффе, хотя «сотрудники» DLV имели специальные звания, которые напоминали более гражданские, чем военные.

Инженер Фриц Тодт, позже основавший Организацию Тодта, в которой применялся принудительный труд, получил в Люфтваффе звание генерал-майора. Он не был, строго говоря, лётчиком, хотя он и служил в составе наблюдательной эскадрильи во время Первой мировой войны, за что получил Железный крест. Он погиб в авиакатастрофе в феврале 1942 года.

Люфтваффе предоставилась прекрасная возможность проверить своих пилотов, самолёты и тактику во время испанской гражданской войны 1936-1939 годов, когда в Испанию был отправлен Легион «Кондор», для оказания поддержки антиреспубликанскому правительству мятежников во главе с Франсиско Франко. Легион имел на вооружении марки машин, ставших всемирно известными: пикирующие бомбардировщики Ю-87 и истребители Мессершмитт Bf 109. Когда самолёт прикомандировывался к ВВС Франко, маркировка Люфтваффе заменялась, чтобы скрыть тот факт, что Германия активно поддерживает восстание. Вместо свастики нацистской партии на хвостовом оперении немецкие техники наносили националистическую маркировку Франко (Андреевский крест на белом фоне, нарисованный на руле самолёта и черной диск на фюзеляже и крыльях). Все подразделения в Легионе были получили обозначение, заканчивающийся на число 88, например, бомбардировщики состояли в Kampfgruppe («Боевой группе») 88, сокращенно K/88, а истребители – в Jagdgruppe («Истребительной группе») 88, J/88.

Мрачным предвестием систематических бомбардировок городов во время Второй мировой войны произошло в апреле 1937 года, когда объединенные силы немецких и итальянских бомбардировщиков уничтожили большую часть баскского города Герника в северо-восточной Испании. Эта бомбардировка потрясла весь мир и коллективная память об ужасе бомбардировки гражданского населения воплотилась в знаменитой картине Пабло Пикассо, названной в честь этого города. Многие тогда опасались, что будущие воздушные войны будут проводиться именно так, поскольку итальянский генерал Джулио Дуэ (который умер в 1930 году) сформулировал теорию относительно того, что впоследствии будет названо «стратегическими бомбардировками», по которой война может быть выиграна ударами с воздуха по центральным промышленным районам воюющей нации, что деморализует гражданское население до такой степени, что правительство этой страны будет вынуждено капитулировать.