F4F Wildcat

Первыми американскими истребителями, которые вступили в войну и были сравнимы по ТТХ с самолётами вражеской авиации, были истребители серии «Cat» (Кот), разработанные Лероем Грумманом и его главным конструктором, Уильямом Швендлером. Эта серия началась с самолёта Grumman F4F Wildcat.

Wildcat вовсе не был быстрым самолётом, на самом деле, он был одним из самых низкоскоростных истребителей времён войны, но у него были другие особенности, которые делали его полезным. Он был очень прочным и очень коротким в длину (короче своего предшественника, Р-39). К тому же, его крылья можно было наполовину сложить. Это всё делало его идеальным истребителем для использования на авианосцах.

Типичный американский авианосец мог вместить почти вдвое больше самолётов сопоставимого размера, чем японский. Доходило до того, что во время некоторых первых сражений, японцы рассылали патрули для поисков других американских авианосцев, потому что они не могли поверить, что участвующие в сражении авианосцы способны были нести все находящиеся в воздухе самолёты. Что-то подобное было на http://les-cfo.ru/?p=1274.

По мере увеличения размеров и мощности авианосцев, должны были расти и боевые качества истребителей, и в конечном счете это привело к появлению F6F Hellcat, введенного в строй в 1942 году. Этот самолёт сломил сопротивление японских истребителей. Hellcat стал самым полным выражением американского подхода к задаче борьбы с Зеро и поворачивания воздушного боя в свою пользу. В типичном воздушном бою, чтобы сбить Hellcat, Зеро нужно было вбить в него почти весь боезапас. А Hellcat имел шесть пулемётов, их было вполне достаточно, чтобы в долю секунды отправить Зеро вниз в виде пылающих обломков.

Поскольку Hellcat был быстрее, чем Зеро, в прямолинейном полете, он легко мог преследовать противника и добить его. За время войны были изготовлены примерно восемь тысяч Wildcat и почти 12300 Hellcat, следовательно, компания Grumman была крупнейшим производителем американских истребителей, а серия Cat была самой массовой.