B-17

В течение следующих нескольких месяцев, Восьмой флот посылал всё больше и больше бомбардировщиков бомбить Германию, по мере прибытия подкреплений из Штатов. Впрочем, Люфтваффе также научились всё чаще их сбивать. Несмотря на усиление конструкции B-17, добавление носовых пулемётов для противодействия немецким лобовым атакам, и введение плотных боевых формаций, которые давали каждому самолёту максимальное прикрытие огневой мощью всех остальных самолётов, бомбардировщики гибли в слишком быстром темпе.

Ответом на этот вопрос была разработка дальнего истребителя сопровождения. К этому моменту, британские и американские Спитфайры P-47 и P-38 сопровождали бомбардировщики, но боевой радиус этих самолётов был таков, что они должны были развернуться и идти домой сразу же после пересечения немецкой границы, в результате чего бомбардировщики оставались без сопровождения на протяжении четырех сотен миль, а некоторые и того больше. То, что немецкие FW-190 и Ме-109 были маневреннее истребителей союзников и, следовательно, были лучше в воздушном бою, редко можно было проверить на практике. Немцы держались поодаль от бомбардировщиков до того момента, пока истребители союзников поворачивали домой, а потом начинали яростные атаки, пока бомбардировщики снова не оказывались в относительной безопасности под прикрытием истребителей, на обратном пути в Англию.

Нескольких месяцев Икер экспериментировал с установкой на истребители внешних топливных баков, но эти баки или недостаточно расширяли диапазон истребителя, или приводили к ухудшению аэродинамических характеристик самолётов. Все попытки использования таких баков были в конечном счёте оставлены, но вскоре подоспело иное решение проблемы.

В это время в стадии разработки в Соединенных Штатах находился истребитель P-51 Мустанг. Он имел боевой радиус, достаточный для сопровождения бомбардировщиков на всём пути до цели и обратно. Кроме того, он был быстрее и маневреннее немецких истребителей. Икер неоднократно просил Арнольда в 1943 году выделить Восьмому флоту P-51, для сопровождения бомбардировщиков, но, как и в случае с выделением бомбардировщиков год назад, Арнольд вынужден был бороться за право получить свою долю этих самолётов с военно-морским флотом и другими союзниками. До тех пор, пока Арнольд не смог перебросить часть P-51 в Европу, Б-17 должны были летать и бомбить Германию по-прежнему.