Формация

Когда бомбардировщики достигли немецкого города Аахен, на германо-бельгийской границе, Тандерболтам пришлось повернуть домой. Люфтваффе начали яростно атаковать бомбардировщики, оставшиеся без истребителей сопровождения. Одномоторные Фокке-Вульфы-190 и Мессершмитты-109 шли непосредственно на строй бомбардировщиков, стреляя из 20-мм пушки и пулемётов, а двухмоторные Мессершмитты-110 и -210 оставались за пределами радиуса поражения защитного вооружения бомбардировщиков, стреляя ракетами в скопления самолётов. Также в бою участвовали Юнкерсы-88, в первую очередь использовавшиеся в качестве ночных истребителей, и Юнкерсы-87, пикирующие бомбардировщики, они поднимались выше формаций бомбардировщиков и сбрасывали оттуда бомбы с часовым механизмом, которые взрывались среди B-17.

«Нам сообщили, что нас встретят около пятисот вражеских истребителей различных видов. Оказалось, что там было около семисот истребителей, прибывших с русского фронта. Всё возможное было брошено против нас. Истребители, как правило, двухмоторные, выстроились в очередь за пределами дальности огня наших пулеметов, и начали запускать ракеты, которые казались телефонными столбами, когда они пролетали мимо нас и взрывались. Некоторые вражеские самолёты летели над нами, буксируя бомбы на длинных тросах, надеясь зацепиться тросом за «Летающую крепость». Мы никогда не видели так много вражеских истребителей, ни до этого, ни после», вспоминал Джон Пьяцца, бортовой стрелок из 92-й бомбардировочной группы, размещённой в Элконбери, которая состояла в первой авиадивизии.

306-я бомбардировочная группа, тоже состоящая в первой авиадивизии, потеряла 3 из 18 своих самолётов из-за технических неполадок вскоре после пересечения Английского канала. Ещё два самолёта были сбиты врагом до того, как P-47 покинули формацию в Аахене, оставив 306-ую группу без пяти самолётов до начала серьёзных боевых стычек. Немецкие истребители были неумолимы в своем стремлении сбивать бомбардировщиков, и 306-я группа не стала исключением. Шесть из оставшихся тринадцати были сбиты до того, как достигли цели, а ещё два были сбиты на пути домой. В целом, только семи самолётам из 306-й группы удалось сбросить бомбы на Швайнфурт, и только пять добрались до своей базы.