Налёт Дулиттла на Токио

13 апреля, через одиннадцать дней после отплытия из Калифорнии, авианосная группа встретилась с группой авианосца «Энтерпрайз», и они продолжили путь вместе, образовав Ударную группу 16, которой командовал адмирал Хэлси. Авиагруппа «Энтерпрайза» обеспечивала прикрытие с воздуха, а две подводные лодки шли впереди, в поисках японских кораблей. Четыре дня спустя, в северной части Тихого океана, танкеры и эсминцы покинули ударную группу, а авианосцы и четыре крейсера сопровождения увеличили скорость и направились к Японии.

Вылет был запланирован на вторую половину дня 19 апреля, но на рассвете 18 апреля 1942 года, ударная группа была обнаружена японским патрульным катером. Он был быстро потоплен одним из крейсеров, но это было очевидно, что об их присутствии уже было сообщено в Токио. (Японские документы военного времени удостоверяют, что японский патрульный катер действительно сообщил о том, что он встретил американскую авианосную группу, но доклад был проигнорирован из-за его кажущейся нереальности.)

Раннее выявление было одной из основных трудностей. С одной стороны, авианосцы были ещё на расстоянии более 1100 км от Японии, и топлива было уже в обрез. С другой стороны адмирал Хэлси знал, что группа может быть атакована японской палубной авиацией. В 8 утра он приказал Дулиттлу немедленно готовиться к взлёту.

Экипажи бросились к бомбардировщикам. «Хорнет» развернулся против сильного ветра. Двигатели были запущены. Дулиттл отпустил тормоза и после короткого пробега его бомбардировщик поднялся в воздух. Все 16 бомбардировщиков успешно взлетели, а затем ударная авиагруппа быстро развернулась, отправившись обратно в Перл-Харбор.

Полет над океаном прошёл нормально. Рядом с Токио, пролетая на очень низкой высоте, бомбардировщики Дулиттла встретили несколько учебных самолётов, но никакого противодействия со стороны истребителей и зениток не было. Неожиданность налёта была полной. Был полдень, Дулитл поднялся на 370 метров и сбросил свою первую бомбу на центр Токио. Вскоре после этого все остальные бомбардировщики тоже бомбили свои цели.

В Токио разразилась паника. После неоднократных обещаний властей, что небо Японии будет «чистым» всегда, налёт Дулиттл стал настоящим шоком для населения Японии. Руководители ВВС и ВМС обвиняли друг друга, а командир ПВО Токио покончил жизнь самоубийством.