Генерал Кертис Лемей

Огненные налёты на Японию начались в 1945 году. Проведение огненных рейдов было начато по приказу генерала Кертиса Лемея, которого многие называют «Бомбардировщиком Харрисом» в войне на Тихом океане, в ответ на затруднения, с которыми встретились экипажи B-29 при осуществлении точечных стратегических бомбардировок японских городов. Лемей решил, что ковровые бомбардировки городов подорвут моральный дух гражданского населения. После нападения на Перл-Харбор в декабре 1941 года (названное президентом Рузвельтом «неспровоцированным и подлым»), никто не был готов выступить на защиту гражданского населения Японии.

1 ноября 1944 года «Суперкрепость» В-29 впервые пролетела над Токио. B-29 был способен нести 900 кг бомб на расстояние 5000 миль. Он была оснащён всем необходимым для длительных полётов, экипаж находился в герметичной кабине, что давало ему определённый уровень комфорта во время этих полётов. Базирующиеся на Марианских островах и в Китае, авиагруппы В-29 находились под непосредственным командованием генерала Арнольда и Объединенного Генштаба в Вашингтоне.

Трудности в осуществлении стратегических бомбардировок были замечены 15 июня 1944 года, когда налёт на металлургический комбинат Явата привёл к повреждению только двух процентов зданий. При налёте 20 августа на тот же завод обернулся потерей 18 бомбардировщиков из 70-ти – коэффициент потерь 25%. Бомбы едва коснулись цели. Такие потери в обмен на настолько ничтожные результаты убедили многих членов экипажей, что идея стратегических бомбардировок оказалась несостоятельной.

Кертис Лемей вёл бомбардировку городов в Германии в качестве командующего 8-го флота ВВС. Находясь на Тихоокеанском театре военных действий, он был убежден в одном – что любой город, делающий вклад в военные усилия Японии должен быть уничтожен.

Когда союзники продвигались по островам Тихого океана, используя тактику Макартура «прыжков по островам», они захватили Сайпан, Тиниан и Гуам. Эти острова стали базой для B-29 21-ой бомбардировочной группы. Базы для B-29 должны были быть огромными. В Сайпане взлетно-посадочные полосы были шириной 60 метров и длиной 2600 метров, они были удалены на 10 км от рулежных дорожек и стоянок. Взлетно-посадочные полосы на Тиниане были 2500 метров в длину, и только для обслуживания базы бомбардировщиков было проложено 150 км дорог. Взлетно-посадочные полосы на Сайпане и Тиниане были готовы к октябрю 1944 года, всего через два месяца после окончания боевых действий на островах.