Шеннолт собственной персоной

Воевать оказалось не так просто, как обещали вербовщики. Японцы значительно превосходили Летающих тигров по численности. Они совершал вылеты почти каждый день, без запасных пилотов и запасных частей для самолётов. Многие заразились тропическими болезнями. К марту люди были совершенно измучены. И они начали замечать в Куньмине всё больше американских армейских офицеров. Дорожащие своей независимостью пилоты начали беспокоиться, что АДГ вскоре будет включено в состав ВВС армии США. Никто не хотел возвращаться на военную службу со своими её правилами и дисциплиной. Пилоты и механики начали увольняться.

В то же время, в США Летающие тигры становятся героями. Американцам стремились отомстить за Перл-Харбор. Наряду с бомбардировкой Токио Джимми Дулиттлом, Летающие тигры стали символом американской военной мощи в Азии. Не удивительно, что ВВС США хотели поглотить это подразделение, когда командование над войсками в Китае, Бирме и Индии принял генерал-лейтенант Джозеф Стилуелл.

Стилуэлл уже к тому времени использовал AДГ для штурмовок и разведки. Эти миссии были почти безрезультатны, однако солдаты на земле любят наблюдать, когда свои самолёты атакуют врага. Но среди пилотов, которые рисковали своей жизнью, мораль упала ниже плинтуса. Вот и 18 апреля Шеннолт получил приказ на бомбёжку в Чианг Май. Пилоты подняли бучу, говоря, что они присоединились к группе, чтобы воевать с японцами, а не подымать настроение солдатам союзных войск. Им пошли навстречу, миссия была отменена, а 8 мая это стало неважно. Японцы захватили Бирманскую дорогу. Расходные материалы для Китая теперь нужно было возить по воздуху из Индии по маршруту под названием «Горб».

При отсутствии миссии АДГ начала распадаться. Военно-воздушные силы хотел присоединить группу к 10-й Воздушной армии. Шеннолт получил приказ об объединении в апреле 1942 года, а оставшихся волонтёров АДГ попросили присоединиться. Многие уже вышли в отставку, другие хотели вернуться домой, а ветераны военно-морского флота хотели служить во флоте, а не в армии. Когда 4 июля 1942 года АДГ влилось в 23-ю истребительную авиагруппу, в ней оставалось всего пять членов. 23-я унаследовала имя, которое она несёт по сей день. Подсчитано, что 85 процентов ветеранов AДГ вернулось в вооруженные силы США. Американская добровольческая группа завершила свою карьеру, одержав, по разным оценкам, около 300 побед.

Шеннолт остался в Китае после войны, создав авиакомпанию, которая была продана Центральному разведывательному управлению США после его смерти в 1958 году. Под названием «Эйр Америка», она использовалась в первые дни войны во Вьетнаме для тайных операций.

В 1991 году Департамент по делам ветеранов приравнял время службы в АДГ к службе в вооруженных силах США. Пилоты были удостоены Лётных Крестов, техникам и персоналу дали Бронзовую звезду. Почти через полвека был признан вклад первых американцев в борьбу с японцами. Они были наёмниками, азартными игроками, идеалистами, дебоширами и авантюристами, но, самое главное, люди из AДГ были патриотами.