Эмблема Летающих тигров

Не все американцы ждали, когда их страна официально вступит в войну, чтобы сразиться за то, что они считали правильным, или просто чтобы заработать денег, или найти приключение на свою… (ну, вы поняли). Время от времени, некоторые из них вступали в иностранные армии, часто образуя воинские подразделения, состоящие исключительно из американцев. Во время обеих мировых войны и гражданской войны в Испании, американцы создавали подразделения, чтобы помочь своим союзникам. Традиция сохранилась и в первые дни Второй мировой войны, прежде чем Соединенные Штаты официально в неё вступили. Некоторые американцы присоединились к Королевским ВВС, образуя свои эскадрильи и воюя вместе с английскими пилотами в битве за Британию и в других ранних конфликтах. Но была и другая группа американцев, образовавшая Американскую добровольческую группу (АДГ) в Китае, которая прославилась в первые месяцы войны.

В 1937 году Япония вторглась в Китай. Китайское правительство обратилось за помощью к Соединенным Штатам, и наняло ветерана Авиационного корпуса армии США Клера Шеннолт, чтобы обучить своих пилотов. Шеннолт был ведущим разработчиком боевой тактики истребительной авиации, чьи идеи не пользовались поддержкой и популярностью в то время. Когда в 1937 году его вынудили уйти в отставку из-за бронхита, мадам Чан Кайши, руководитель китайских ВВС, предложила ему работу. Он принял предложение и уехал в Китай, где его здоровье быстро улучшилось.

Шеннолт попытался изменить тактику китайских ВВС. Но китайские пилоты были недисциплинированы, плохо обучены и считали тренировочные полёты унижающими их достоинство. Они также отказались подчиняться приказам иностранца. Часто происходили отказы техники и аварии, поэтому любой пилот, кто пережил период обучения, получал лицензию, независимо от своего мастерства. Шеннолт оказался не в состоянии изменить ситуацию. К 1940 году китайская авиация почти прекратила свое существование. Многие пилоты были мертвы, и их устаревшие самолёты были уничтожены. Когда японцы оттеснили китайское правительство в город Куньмин, находящийся на западе Китая, для снабжения остался только путь через горы северной Бирмы, поэтому мадам Чан послала Шеннолта домой, попросить самолёты и пилотов, чтобы попытаться спасти страну.

Миссия Шеннолта оказалась успешной, хотя США всё ещё были нейтральными, президент Франклин Рузвельт хотел помочь Китаю, полагая, что он имеет потенциал, чтобы стать великой демократической страной. В рамках программы ленд-лиза, Китай получил Curtiss P-40 «Томагавк», мощные истребители для малых высот. Также правительство смотрело сквозь пальцы на то, что начался набор добровольцев на военных базах, поиск пилотов и наземного персонала.