В годы войны  в боях принимали участие многие виды техники. Р-40 тоже в боевых действиях принимал участие.  Но он не был так известен, как его более удачливые воздушные собратья.

Истребитель вышел в серию в 1940 году. И хотя у него не было высоких технических характеристик, все же он отличался надежностью и простотой в производстве. А для растущей военной авиации того времени это было определяющим фактором. Поэтому на изготовление  истребителя сразу посыпались заказы от американской, английской и французской авиации.

С началом войны 1941-45 гг. машина уже прошла свой эволюционный путь. На истребителе усилили вооружение, ввели бронезащиту, установили бронестекло, провели протектирование баков. Затем прошло изменение фюзеляжа и на борту Кертиса могло размещаться шесть крупнокалиберных пулемета.

Первая партия модернизированных самолетов была доставлена в СССР в 1941 году в сентябре. Это было 20 машин, которые в Америке использовались для учебных целей. Первыми получил машины истребительский 126-й полк. За месяц боев летчики совершили 665 боевых вылета на истребителях Р-40 и сбили 17 вражеских самолетов. Затем машины получили еще несколько  полков ПВО.

В целом истребитель во многом уступал по характеристикам немецким, английским и советским машинам. У него была плохая скороподъемность и недостаточная скорость. Но вместе с тем, у модели была комфортная кабина, хороший фонарь, хороший обзор и неплохое вооружение.

Большая на то время дальность полета до 1100 км позволяла использовать Кертис, как истребитель сопровождения и для совершения полетов над морем. Также отличался истребитель хорошей защитой пилота за счет бронестекла, которое в других моделях почти не применялось.