Изображение поверхности земли на плоскости называют картографическими проекциями и их существует несколько разновидностей. Принцип картографической проекции состоит в перенесении земной поверхности на глобус в определенном масштабе, а уже после этого, выбрав удобный способ, отображают ее на плоскости. При этом в некоторых местах изображение приходится сжимать, в других – растягивать, следовательно допустимы искажения. Все разновидности проекций отличаются своей степенью искажения направлений, длин и площадей, используя при этом сетку параллелей и меридианов. Какая из проекций будет избрана в том или ином случае определяется назначением карты. Но, любые проекции принято классифицировать по способу нарисования сетки и типу искажений.

Относительно искажений принято выделять четыре группы проекций:

— равноугольные (не искажающие углы, изображающиеся в виде подобий малых фигур). В них угол, представленный на карте, соответствует углам на поверхности Земли. Такие карты широко используются в самолетовождении, так как позволяют точно измерять направление.

— равнопромежуточные (расстояния по параллелям и меридианам соответствуют действительности).

— равновеликие (сохраняют масштабный размер площади фигуры в картографической проекции по сравнению с реальной площадью, но без сохранения подобия фигур и углов).

— произвольные (используются в упрощении особых практических задач и не соответствуют ни одному из перечисленных признаков).

Вне зависимости от способа представления, основой картографической проекции является нанесение на плоскость сетки с параллелями и меридианами. Градусную же сетку либо прямо проектируют на плоскость, либо вначале переносят на поверхность конуса или цилиндра, и только тогда разворачивают в плоскость. Построение сетки в свою очередь подразделяет картографические проекции на конические, цилиндрические, азимутальные и поликонические.