Есть два метода прокладывания пути самолёта между двумя точками: по ортодромии и по локсодромии. Выбор того или иного варианта прокладки в первую очередь основывается на том, как самолёт оснащён навигационным оборудованием. У каждой из данных линий есть отличительные свойства. Рассмотрим их в отдельности.

Ортодромия по своей сути – это дуга круга, что является наиболее малой дистанцией между парой точек, что расположены на земном шаре. Помимо того, что для данных точек она является наименьшим расстоянием, она ещё и пересекает меридианы под отличными друг от друга углами, ввиду того, что те сходятся у полюсов. Частными случаями этого понятия являются экватор и меридианы. Невозможно, используя ортодромию, выполнять полёт, основываясь на показаниях магнитного компаса – ведь тогда от меридиана к меридиану направление самолёта надо было бы менять, что мало реально. Потому применяется или курсовая система, или гирополукомпас. Точность расчётов по ортодромии высока, однако расчёты эти достаточно сложны.

Другой вариант, что позволяет осуществить полёт из одной точки в иную даже при помощи магнитного компаса – это локсодромия. Так называют линию, что пересекает меридианы под равными путевыми углами.  Локсодромия всегда своей выпуклостью на поверхности земного шара обращена к экватору. Путь по ней, кроме частных случаев полётов по экватору или меридиану, всегда длиннее аналогичного пути по ортодромии. К частным случаям локсодромии можно отнести параллели.

Нельзя пренебрегать точностью полётами между этими двумя методами, так что если полёт осуществляется на дальнее расстояние, принято придерживаться ортодромии. Но вообще, в общепринятой практике полётов, как правило, маршрут от вылета и до посадки является не прямой, а чередой изломов.